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정신기능 중에서 지적기능의 발달기에 장애를 입은 상태로 적응행동에도 장애가 나타나는 것을 말한다.
 
1) 지적특성
① 지적 발전의 장애는 일상생활에 나타나는 특징 중에서 언어의 지체가 두드러지게 나타난다.
② 추상화와 일반화에 적용하는 표상언어가 발달하지 않는다.
③ 통제력이 부족하다.

2) 운동기능, 감각지각면에서의 특성
① 신생아의 반사운동이 나타나지 않거나 미약한 경우와 반사의 소멸시기가 늦은 경우.
② 운동기능이 나타나는 시기는 지각기능장애의 강도에 비례하여 지체.
③ 학령기 기능이 지체되고 민첩성도 결핍된 경우가 많다.
④ 시각인지 청각인지 촉각인지등에서 장애가 나타나는 경우.

3) 정서 및 사회적 특성
① 자기 통제나 자율심이 약하며 사회성 발달이 늦은 정신지체 아동은 사회의 규칙을 이해하고
준수하는 정신이 희박하고 자기중심적으로 행동하는 경우가 많아서 사회적 적응성이 결핍되어 있다.
② 일련의 학습과정에서 요구되는 모든 능력은 정신지체 아동에게는 제약이있다.

 
▒ 유전적 조건
부모로부터 물려받은 유전자의 이상,유전자 조합의 실패, 또는 감염에 의하여 임신중에 유발된 유전자의
이상, X선의 과다노출 등이 이에 해당한다. 그리고 PKU와 같이 정신지체를 유발할 수있는 선천적인
신진대사 이상도 이 범주에 속하면 DOWN 증후군과 같은 염색체 이상에 의한 정신지체도 이에 속한다.

▒ 임신중의 문제
산모의 알코올 중독이나 약물복용은 정신지체의 원인이 될 수있다. 영양실조, 풍진, 당뇨병 및 산모의
다른 대부분의 질병은 아동이 정신지체를 지니고 태어나게 되는 결과를 초래한다.

▒ 출생시의 문제
출산시의 압박이 신생아의 뇌를 손상할 수 있고, 미숙아와 저체중 출산도 다른 출생시의 조건보다도 더
심각하게 정신지체와 관련될 수 있다.

▒ 출생후의 문제
뇌막염과 뇌염을 유발할 수 있는 배일해, 수두, 홍역 및 아동기의 질병은 머리의 상해나 익사의 경우와 같이
뇌를 손상할 수 있다. 납과 수은과 같은 물질도 뇌와 신경계에 회복할 수 없는 손상을 유발할 수있다.

▒ 빈곤과 문화적 박탈
가난한 가정의 아동들은 영야실조, 지병유발 조건, 부적절한 의학적 치료 및 환경적 건강 위험 때문에
전신지체가 될 수있다. 또한 불리한 지역의 아동들은 다른 아동들에게 제공되는 공통적인 문화와 일상의
경험들을 많이 박탈당한다. 떄문에 정신지체의 원인으로 작용할 수 있다.